2016年6月1日 星期三

"貧血"的罐頭音響

麥克風可以收錄下來的訊息量之高可能超乎一般人的想像
        兩次的專業錄音室(Seaside Mastering & Mega Force Studio)的洗禮, 讓我深刻體會到在最前端的錄音工業, 不管是Recording/Mixing後或是Mastering後, 也不管是數位或是類比錄音, 其實都達到非常逼真的程度.  雖然這些一流專業錄音室的設備與造價都相當驚人, 但許多超級發燒友在音響上的投資也不遑多讓.  甚至在訊號路徑的長短, 接點數量的精簡, 放大線路, 零件以及線材的選擇上, 更是超越專業規格許多.  那為何這種類似現場毫無壓縮的動態與能量, 以及輕鬆展現音樂中所有細節的能力, 卻是難以在家用音響中得到體驗?
Dyaudio Giant Monitors 
Studer D827 digital tape recorder
        撇開專業錄音室被精準控制和設計的空間效果(Acoustics)不談, 其實最大的差異是在軟體的規格!  說現今我們可以拿得到的商業軟體是"貧血"的, 或許會刺激到不少的發燒愛樂者.....但平心而論, 或是從客觀的條件來看黑膠或是CD....它們在當時"誕生"的時刻, 其實都不是為了傳遞最高音質為目的而誕生, 而是為了大量生產以及方便, 價格合宜為考量.  在1956年代, 黑膠誕生之時, 我相信當時所有的工程師都沒有想像到, 在未來會有追求High End的發燒友會使用比當時刻片機更重, 更安靜, 更高動態對比的拾取系統想"榨出"黑膠之中的每一個細節!
2" multitrack recorder
        另外一個原因就是為了可以大量生產降低成本, 商業罐頭音樂媒體就無可避免的在量產過程中必須犧牲品質!  從黑膠來看, 從一開始寬軌(1/2"以上), 高速母帶(可能是30ips以上)降轉為2T, 1/4", 15ips的工作母帶, 在經由母帶機(Master recorder)播放給刻片機, 途中還必須經過高低頻的等化(RIAA), 在經過母版翻模壓片......其中過程中的母帶降轉, 磁帶播放中的磁電轉換放大, 刻片前的等化壓縮, 刻片頭的電震動轉換, 數次的翻模等, 無一不會損失原始母帶訊源中的音樂細節.  所以這也就是當你有機會聽到更接近母源的載體所播放出來的聲音, 你會大吃一驚!  原來我們之前玩音響, 用盡方法, 用更好的唱頭/唱臂/唱盤, 準確的調整, 更好的訊號線/擴大機/喇叭, 甚至是數位升頻等等.....想盡辦法要榨出音樂載體裡的每一潛能, 讓他更逼近真實的聲音....沒想到在這些母源裡其實是隨手可得!!
Rare and earliest prerecorded tape by Columbia
        不只是黑膠, 早期的prerecorded tape(商業版盤帶)也是如此.  從最早期英國HMV/Columbia 1:1對拷出版(為了成本, 還是必須採用7.5ips)的最高規格商業磁帶, 到最後也因為高貴的價格必須放棄; 所以即使是早期的RCA/CBS/Westminster/Everest等美國出版的兩軌/7.5ips商業版磁帶唱片, 除了少數外, 大部份還是必須以四倍速以上對拷生產的方式來降低成本.  CD的44.1K/16bits的規格也是商業化下的妥協.  所以現代high end裡更高級的黑膠拾取系統, 數位裡的oversampling等方式, 換個角度看....其實不好像是在回過頭來"彌補"商業罐頭載體裡先天的"缺陷".....也難怪音響市場的百花齊放與各式亂像了.
        其實我並不是想否定這些商業媒體, 因為要不是它們的存在, 我也不可能有機會可以如此輕易享受各式各樣的音樂.....但這商業載體與母源之間存在的巨大差異, 或許是提醒我們, 玩音響聽音樂其實可以輕鬆些....這些商業載體先天本來就有著不少限制, 如果你想追求high end音響的涅槃, 瓶頸其實是在訊源!  不管是類比高速母帶或是數位母源.
Production master

2016年5月29日 星期日

談音論響(七) - 音響中的凹凸透鏡; Lens in Audio Reproduction

        會想談一下這個議題, 起源是有一次一位長輩好奇的問我(可能因為他始終不能瞭解我們這些音響發燒友, 每天在那裡動東動西, 老是做一些小調整, 還反過來問他聽不聽得出差異....): 一位美女(或是帥哥)不管你在什麼場所, 她(或是他)穿什麼衣服....美女(或是帥哥)看起來就是美女(或是帥哥)ㄚ.  可是為什麼一套百萬音響, 卻要搞東搞西, 調來調去, 卻又不一定會好聽?
        大哉問!這也反映了我常開玩笑說, 音響這個行業大概是最不用負"責任"的服務業了.  怎麼說?  因為音響業者賣的大部份都是只有硬體器材喇叭.....嚴格來說, 這其實頂多只有"音響重播"所有環節的不到50%.....(請參閱我之前的談音論響(一) & (二)).  剩下的50%與調整就只能自理自救了.  所以也就不需要奇怪, 一位百萬音響"美女"在某個場合看來嬌豔動人, 在另外一個場合卻是"徐娘半老"!

        視覺與聽覺的最大根本不同(我先省略視覺與聽覺感官上的原理不同)就是光線在空氣中傳播是不會"彎曲"的, 但聲波在空間傳遞到聆聽的雙耳之前, 不同頻率會有不同的衰減或是增幅, 甚至是指向性; 所以你所"看到"的, 原本的"美女"會被空間(甚至是音響本身)的音響凹凸透鏡所影響, 而呈現不同的風貌!
        音響重播之惱人或是趣味也是在此.  而所謂的A/B test裡, 其實也都有不易令人察覺的陷阱在裡頭.  可能也超過一般發燒友想像的是, 一套相同的音響系統, 在不同環境下, 除空間不同, 器材擺放位置的不同, 甚至是環境中的射頻/RF干擾的程度不同, 要能夠發出一樣的聲音, 其實機率上反而是微乎其微的.  當然, 一套好的音響所能夠表現的"音"的質感與逼真度基本上是與本身的品質成正比的.  純就音響硬體本身來看, 這還是比較好控制的, 但惱人的是, 這空間的凹凸透鏡(也就是我所說的"響")的影響就令人頭痛了.  甚至是非常有經驗的發燒友(或是愛樂者)也會被這些"音響"中的凹凸透鏡所影響而產生誤判!  甚至也影響到對一個偉大演奏的誤解.
        先不談硬體與生理上的凹凸透鏡....光是空間的效應, 就使得我們不知不覺帶著一副凹凸透鏡來"觀察"這個"聽覺世界"!

2016年5月16日 星期一

Update! World Shopping Map for R2R Master Tape Records


        I am so happy to update the shopping map since there is one company (from Taiwan!!!!) likes to release their recordings by R2R format.  Bel Canto Musicale from Taiwan!!!

        Italy:
          Open Reel Records
          Analogy Records
          Simpaty Records
          Hemiolia Records
          Fone Records

        USA:
          The Tape Project
          UltraAnalogue Recordings
          Yarlung Records
          IPI (International Phonograph Inc)
          Groove Note

        Taiwan
          貝岡朵音樂藝術 Bel Canto Musicale

        Australia
          Master Tape Sound Lab

        Sweden
          Opus3 Records

        Austria
          Quinton Records
          Horch House

        Hungary
          Tone-Pearls Records

        Japan
          龜吉音樂堂 Kamekichi Record
           DA Music


2016年4月29日 星期五

變化中的音響 - 時間的醇化與經典 - Fermentation and Vintage

Fermentation of wine
        許多事物需要經過時間的醞釀, 或是醇化.  像是大家瞭解的酒, 雪茄.  甚至老茶和咖啡等等.  而人的智慧與經驗, 甚至是習慣也是.  那音響呢?
        或許我應該先嘗試來分別醇化與經典.  會因為時間而產生質變的, 我們可以稱之為"醇化"; 而"經典"或許可以定義為, 相較於其他同類型或是同年代的產品, 具有劃時代, 特別優異, 甚或是指標性的設計.  但有時這兩者是有重疊的部分在的.  這其實不難理解, 因為所謂的"經典", 也會經歷時間而產生一定的質變.  談質變, 當然就會有各式各樣的變化方向以及產生變化當下的其他條件(像是使用環境等).  而有些質變, 就理論上來說, 是傾向於往"不利"的方向走的.  像是音響產品中的焊點, 以及金屬材質的氧化等.  討論"醇化", 我希望先鎖定在是比較好的方向.
        醇化過程中的條件也會影響質變的方向.....這是容易理解的,  像是葡萄酒的擺放條件, 雪茄存放的溫度與溼度等.
Generations of Decca cartridges; Mk IV's energy is great and side effect is its heavy weight
        另外一個不能不提的是, 造就經典的其中一個重要條件, 是與當時的現實條件有關.  像是我愛用的笛卡四號唱頭.  雖然是1964年的產品, 但它所表現出來的能量感與逼真度, 卻是後期笛卡唱頭難以匹敵的(除非使用到現代笛卡的頂級系列).  這或許就是因為使用的磁性材料, 因為當時磁性材料的限制, 而有所不同.  類似的情況也發生在早期的變壓器以及真空管上.
        但"限制"不一定會是不好的.  舉一個大家都知道的案例, 就是早期喇叭使用的Alnico磁鐵.  而當時的現實條件所導致的Alnico被取代, 並非因為品質的進步, 而是因為價格, 原料的取得, 體積等等現實的因素下所做的考量.  再舉例下去, 就是更早的電磁鐵(field coil)的喇叭.  甚至早期的手繞電阻.
Early Maihak fader construction
        需要強調的是, 並非老的就一定是最好的.  以上所討論的"經典"設計之所以成為經典, 不外乎來自兩個最重要的原因, 一是設計上在當時的經典性; 二是因為使用材料上的"不計工本".  但隨著科技的進步以及經驗的累積, 第一項設計當時的經典性, 是有很大的可能, 在現代會有更好更合理的方式來進行.  第二項的材料就比較複雜, 因為可能隨著某些材料的停產, 或是不具現代大量生產的特性, 而變得難以取得.  甚或是環境污染的限制, 而使得某些材料無法生產.  如果再把時間醇化的角度放進來, 會使得某種特殊的原料或是元件變成一種獨特的存在!
        當然, 造就經典的另一個很重要的原因在於工藝.  有許多的做法和生產的方式也會隨著時代的精神和成本考量而變得不合時宜.
German vintage fader: Eckmiller
        所以也無須奇怪, 音響圈裡始終有一小部份的人在追求WE, Klangfilm, Alnico, field coil, TFK/WE等老真空管.....甚至是WE/Klangfilm時代的老線.....還有早期的變壓器鐵芯.......原因也很簡單, 就是經典設計再加上時間的煉化, 使得這些元件或是器材成為一種"獨一無二"的存在!
        而發燒友很常見的Burn in或是running in, 就是一種時間的醇化.  當然變化中的音響一題, 除了客觀的變化外, 還有主事者主觀的變化與成熟.  以及現實環境的需求變化.  現代對高傳真音響的要求與規格, 與之前的時代當然也有所不同.  還有一個不可不提的是, 現代環境的污染條件與程度, 與之前的時代也不可同日而語了.  所以在器材以及線材的抗干擾條件, 更純原料取得的難度, 在今日的現實條件下都更難處理.  所以為何早期某些元件, 線材以及複雜的工藝的珍貴就不言可喻了.

2016年4月15日 星期五

得見新世界 - Into the New World

Dvorak 9 by Kosler/SKO (1974)
        OPUS Records雖然不是太多人知道, 但也算不得是新聞.  Opus與知名的瑞典Opus3不同.  Opus其實之前是捷克Supraphon的一個分支, 隨捷克的分解, 現在是Slovakia的唱片品牌.  Opus的唱片, 資深一些的黑膠友手上或多或少都有.....並非是因為它的稀有性, 而是你如果想聽聽地道的捷克音樂詮釋, Supraphon, Opus大概是你無可避免要下手的目標.  Supraphon比較大, 也比較有名, 可說是東歐唱片的三雄之一(Melodyia, Hungraton, Supraphon).  也因為Supraphon和Opus在197x年代其實是同一家公司, 所以像是這張Dvorak第九號的指揮Zdenek Kosler在Supraphon以及Opus都有留下足跡.
        不過說實話, Opus的黑膠倒是沒有給我留下太多驚豔.....反而是因為最近聽到Warchal指揮SKO(Slovak Chamber Orch)演奏Corelli的大協奏曲的"母帶"拷貝讓我有些嚇了一跳(這要感謝對岸深圳的大米兄)!  之前雖然就有聽說Opus的母帶被人"託管", 可以接受拷貝服務....但因為之前黑膠的影響, 所以我並沒有將之列入母帶收藏的首要目標.  也因為Corelli/Warchal的母帶讓我耳目一新.  所以當然趕緊下手幾卷來再次確認.  其中選定的一個標的就是Kosler的Dvorak新世界.
Zdenek Kosler (1928 - 1995)
        當然, Dvorak 9的名版如雲, 即便是Supraphon裡, 也有老大師Neumann, Ancerl留下著名的演奏.  Kosler指揮Slovak愛樂的演奏相對上只能說是參考版本.  事實上, Kosler的指揮是中規中矩, 方方正正....不能說是"must have"的版本.  但透過母帶聆聽, 讓我好生驚訝原來, 即便不是第一線的唱片大廠, 母帶所能呈現的"全息式"(Holographic)的特色, 讓我幾乎是得到全新的音響重播體驗.  你幾乎可以"聽到"指揮家一點一滴帶領樂團來呈現如"新世界"交響曲這般交響曲式的龐大音樂世界.  演奏雖非是最棒的, 但你的確可以坐在"現場"裡的第一流位置.
        也再次驗證了.....其實黑膠生產與播放裡充滿了變數.  我從許多Melodyia母帶拷貝裡也得到類似的體會.  其實源頭的錄音品質雖然仍然有高下, 但只要你夠接近源頭....它們在當下所凝聚和紀錄下的"瞬間", 其實都不是商業化媒體所能夠輕易感受的.  這卷Dvorak 9讓我重新發現一位戰戰兢兢, 嚴謹的藝術家在經營音樂的紀錄, 也從此開啓我一個新的世界!


2016年3月3日 星期四

少為人知的法國鑑聽系統 - Elipson

1962 Elipson Religieuse B 3 ways speaker
        美國有WE/ALTEC/JBL..., 德國有Klangfilm/Siemens/Telefunken..., 英國有Tannoy/Goodmans/Vitavox...., 而同期的法國則有Elipson系統!  法國的錄音體系以及相關技術, 甚至音響系統似乎始終自外於世界潮流, 也顯少被雜誌媒體所介紹.  但對資深的唱片收藏家而言, 法國唱片品牌, 像是Pathe Marconi, Charlin, Erato, Astree/Valois, VEGA等, 其錄音的成就以及設計都會是令人愛不釋手.
        也多虧這一篇Inner Audio的介紹文, 讓我恍然大悟!  原來Cabasse的Le Sphere是其來有自.  不過在195x/196x年代, 世界各地仍然積極發展號角鑑聽系統的時候, 看到這個奇特, 仿佛來自另一個世界的Elipson球形喇叭, 還真的會有時空錯置的感覺!
Alien behind French vintage studio

2016年3月2日 星期三

Neumann W444a vintage fader

Neumann W444a mono active fader
        因為玩盤帶的緣故, 慢慢也開始對最前段錄音或是刻片的設備產生興趣.  不過, 這裡頭的複雜度以及品牌名門, 可能真的三天三夜都說不完.  大概是稍對錄音有瞭解的人都知道德國Neumann在錄音專業領域裡的地位以及名氣.  上從麥克風到錄音刻片console以及刻片設備, 甚至喇叭, 幾乎所有黃金時代的類比錄音都和它脫不了關係.  而這W444系列的線性音量控制模組, 就是這些Neumann console裡不可或缺的一個模組....
Neumann W444 STA stereo fader
Neumann N20 console (download from Web)
        當然一個錄音console的複雜度, 不是專業人士根本無法駕馭.  我們一般看熱鬧的人士, 只看到一堆五顏六色的旋鈕, 霧煞煞不知所以然.  對我來說, 或是以音樂重播的角度來看, 這裡頭最吸引我興趣的就是其中的EQ和fader modules.  對向來以"simple is best"的發燒友來說, 對這樣複雜的錄音console可能會開始皺眉頭.....但其實這些是功能上的必然.  當然, 也有不少著名的唱片品牌或是錄音工程師, 奉行"simple is best"的概念, 盡可能縮短或是精簡錄音的路徑, 以求達到最好的錄音效果.
Neumann W444 STA circuit
        EQ module比較複雜先不談.  我先下手的是線性音量模組.  我想先以此為基礎, 裝一套只有輸入選擇以及VR的簡易前級來試試看.  其實日本人非常早就開始使用類似的專業音量模組來做音響用的音量控制.

        而這些專業音量模組分為兩種, 被動式(passive)以及主動式(active).  被動式音量模組是不需要供電, 就類似我們常見於前級裡的音量旋鈕.  而Neumann W444系列的音量模組是屬於主動式的.  也就是它必須有power supply供應電源, 模組之中除了VR外還會有一個放大前級, 提供一定dB的增益.


W444a內部
        由於錄音工程的要求, 這些早期的模組都是結合當時最尖端的技術與一絲不苟的工藝, 以及最高級的元件來設計打造, 以達到當時最高的規格.  甚至其中某些元件的品質, 放在今日可能也難有匹敵, 像是變壓器以及音量模組.  即使像是今日被視為high end必備的波段音量旋鈕, 早在195x年代的專業領域裡已被大量採用, 甚至做得還要更精密!  在當時最前段的錄音工程裡, 每一個環節被專研以及務必達到規格以及耐用度極限的精神, 不是今日一般high end音響產品所能夠媲美的!  現今High End常常掛在嘴邊的"不計成本"的口號, 較諸於早期專業的設計只能說是慚愧.
可說是傳奇的德國Eckmiller W85被動式VR module
        當然, 這樣的模組能夠發出什麼樣的聲音?  這就是我現在最好奇想要知道的.